French Film Festival Series: Dheepan

Our most cinephilic francophiles head to the 2016 Melbourne French Film Festival. These are their reviews.

We continue our Melbourne French Film Festival Review Series with our guest writer, Honours student Samuel Crock, and his review of Jacques Audiard’s 2015 film Dheepan.

Dheepan – le remporteur de la prestigieuse Palme d’Or de 2015 – est le film le plus récent de Jacques Audiard, l’un des grands cinéastes du cinéma français du 21e siècle. Renommé pour son réalisme cinématique et les commentaires sociaux perspicaces de ses films, Audiard a affirmé cette réputation en tournant Dheepan avec un regard nuancé et puissant sur l’humanité, l’immigration et la société francaise.

Dheepan- French at Melbourne 1Dheepan s’intéresse au sort de trois refugiés sri-lankais qui fuient la guerre civile. Ces trois personnes sont des étrangers totaux, mais ils doivent faire semblant d’être une famille pour qu’ils puissent échapper le Sri Lanka avec un passeur de clandestins et gagner l’entrée en France. Le faux-père, Dheepan, est joué par Antonythasan Jesuthasan, qui a réellement vécu la guerre civile en tant que soldat tamoul – son interprétation quasi-autobiographique pousse le film avec un sens de réalisme et légitimité personnelle. Avec sa nouvelle femme, Yalini (Kalieaswari Srinivasan) et leur fille de 9 ans, Illayaal (Claudine Vinasithamby), Dheepan trouve finalement un logement rudimentaire et un boulot comme gardien d’un HLM en banlieue de Paris. On suit leur lutte quotidienne en adaptant à une nouvelle langue et un nouveau mode de vie, une lutte qui est amplifiée par les conflits et problèmes sociaux qui tourmentent la cité de Le Pré.

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Le film offre une humanisation sincère des immigrés dans sa représentation de ces trois tamouls qui sont forcés d’établir une nouvelle vie en France, malgré une méconnaissance totale de sa culture et de sa langue. Comme dans Un prophète (2009), Audiard se focalise sur le multilinguisme comme un outil de pouvoir. Beaucoup du récit se déroule en tamoul, et sa connaissance du français correspond avec sa position sur l’échelle sociale. Dheepan et Yalini ont du mal à comprendre l’argot et le sens d’humour de leurs voisins, pendant qu’Illayaal est forcément une étrangère totale à l’école et à sa cour de récréation à cause de son français limité. Malgré ces difficultés d’intégration, Dheepan démontre la capacité de l’esprit humain de façonner les connexions parmi la pauvreté et le désespoir. Le pouvoir du film provient des relations sociales, familiales et intimes que nos personnages principaux créent contre toute attente.

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Le tournage d’Audiard est basé sur une cinématographie experte qui saisit authentiquement les environs lugubres des banlieues et, par conséquent, ses tensions sociales. Dheepan s’ouvre effectivement au milieu d’un champ de bataille au Sri Lanka, mais à la fin du film, les banlieues de Paris sont également dépourvues d’ordre et de loi – les menaces que ces trois sri lankais avaient tenté d’échapper existent toujours dans ce pays soi-disant civilisé. Audiard réalise finalement une représentation approfondie et complexe des réalités de l’immigration et de la société français moderne.

On est souvent choqué par le réalisme et le désespoir illustré en Dheepan, surtout dans un dénouement soudain et violent qui remplit sa structure cyclique. Cependant, Audiard obtient des interprétations puissantes et émouvantes de ses acteurs principaux, ce qui fournit une humanité sincère à son récit. C’est alors un film très important dans le contexte d’une polémique souvent xénophobe qui se déroule actuellement en France.

De Samuel Crock.

***

Dheepan – the winner of the prestigious Palme d’Or at Cannes in 2015 – is the latest film from one of the most notable French directors of the 21st century, Jacques Audiard. Renowned for his gritty cinematic realism and his films’ incisive social commentary, Audiard has further consolidated this reputation with Dheepan, a film which offers a nuanced and powerful insight into immigration, humanity and French society.

Dheepan follows the story of three refugees fleeing the Sri Lankan civil war. As complete strangers, they must pretend to be a family in order to escape Sri Lanka through a people smuggling organisation and secure entry into France. The faux-father, Dheepan, is played by Antonythasan Jesuthasan, who draws on his own experiences as a Tamil soldier during the civil war with a powerful, semi-autobiographical performance that lends the film a sense of realism and legitimacy. With his new wife, Yalini (Kalieaswari Srinivasan) and their effectively adopted 9 year old daughter, Illayaal (Claudine Vinasithamby), Dheepan finally secures crude accommodation and a simple job as groundskeeper for a housing project in the banlieue of Paris. The film follows their daily struggle in adapting to a new language and way of life, a struggle which is magnified by the social conflicts that plague their new community.

Dheepan- French at Melbourne 6The film offers a genuine humanisation of refugees through its representation of these three Tamils forced to establish a new life in France, despite their complete lack of cultural or linguistic knowledge. As in A Prophet (2009), Audiard highlights language as a manifestation of power hierarchies. Much of the film is spoken in Tamil, and one’s social status is strongly correlated with one’s knowledge of French. Dheepan and Yalini struggle to understand the slang and humour of their neighbours, while Illayaal is a complete outsider at school and in the playground due to her limited French. Despite these difficulties in integration, Dheepan demonstrates the capacity of the human spirit to forge new connections amidst poverty and hopelessness. The power of the film derives from the familial, social and intimate relationships that our protagonists manage to create against all odds.

Audiard’s direction is grounded in expert cinematography which authentically captures the bleak environs of the banlieue and, consequently, their simmering social tensions. Dheepan opens on the battlefield amidst the death and destruction of the Sri Lankan civil war, but at the end of the film, the banlieues of Paris are seen to be equally devoid of law and order – the threats that the Sri Lankan refugees had sought to escape still follow them to this supposedly peaceful, Western country. Audiard thus succeeds in creating a detailed and complex snapshot of the realities of immigration and social cohesion in the France of today.

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The realism and despair depicted in Dheepan is often shocking, especially during a sudden and violent ending which completes the film’s cyclical structure. However, Audiard inspires powerfully moving performances from his main actors, which underpin the film with a sincere sense of humanity. This is an extremely important film in the context of the highly charged and xenophobic public discourse unfolding in modern France.

By Samuel Crock.

Catch Dheepan at the festival here.

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About frenchatmelbourne

Students, alumni and friends of the Melbourne University French Studies Network

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